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O Google pode fornecer respostas de IA sem quebrar a web?

No último ano e meio desde que o ChatGPT foi lançado, uma questão assustadora pairou sobre as cabeças dos principais editores on-line: e se o Google decidir reformular seu mecanismo de busca principal para apresentar a inteligência artificial generativa com mais destaque – e quebrar nosso negócio no processo? ?

A questão refere-se a uma das dependências mais frágeis do atual ecossistema de mídia online.

A maioria dos grandes editores, incluindo o The New York Times, recebe uma parcela significativa do tráfego de pessoas que acessam o Google, procuram algo e clicam em artigos sobre o assunto. Esse tráfego, por sua vez, permite que os editores vendam anúncios e assinaturas, que pagam pela próxima leva de artigos, que o Google pode então mostrar às pessoas que procuram o próximo artigo.

Todo o ciclo simbiótico funcionou bem, mais ou menos, durante uma ou duas décadas. E mesmo quando o Google anunciou seu primeiro chatbot generativo de IA, Bard, no ano passado, alguns executivos de mídia on-line se consolaram com o pensamento de que o Google não colocaria uma tecnologia tão errática e não comprovada em seu mecanismo de busca, ou correria o risco de estragar sua lucrativa busca. negócio de anúncios, que gerou US$ 175 bilhões em receitas no ano passado.

Mas a mudança está chegando.

Em sua conferência anual de desenvolvedores na terça-feira, o Google anunciou que começaria a mostrar respostas geradas por IA – que chama de “visões gerais de IA” – para centenas de milhões de usuários nos Estados Unidos esta semana. Mais de um bilhão de usuários os obterão até o final do ano, disse a empresa.

As respostas, que são alimentadas pela tecnologia Gemini AI do Google, aparecerão no topo da página de resultados de pesquisa quando os usuários pesquisarem coisas como “opções de preparação de refeições vegetarianas” ou “viagens de um dia em Miami”. Eles fornecerão aos usuários resumos concisos de tudo o que procuram, junto com sugestões de perguntas de acompanhamento e uma lista de links nos quais eles podem clicar para saber mais. (Os usuários também receberão resultados de pesquisa tradicionais, mas terão que rolar mais para baixo na página para vê-los.)

A adição dessas respostas é a maior mudança que o Google fez em sua página principal de resultados de pesquisa em anos, e que decorre da fixação da empresa em inserir IA generativa no maior número possível de seus produtos. Também pode ser um recurso popular entre os usuários – venho testando visões gerais de IA há meses por meio do programa Search Labs do Google e geralmente achei útil e preciso.

Mas os editores têm razão em ficar assustados. Se o mecanismo de resposta de IA funcionar bem o suficiente, os usuários não precisarão clicar em nenhum link. Tudo o que eles procuram estará ali, no topo dos resultados de pesquisa. E a grande barganha em que se baseia o relacionamento do Google com a web aberta – você nos dá artigos, nós lhe damos tráfego – pode desmoronar.

Os executivos do Google deram um toque positivo ao anúncio na terça-feira, dizendo que as novas visões gerais da IA ​​melhorariam a experiência do usuário, “eliminando o trabalho braçal da pesquisa”.

Mas esse trabalho compensa muito jornalismo e muitos outros tipos de mídia on-line (blogs de moda, resenhas de laptops, listas de restaurantes), sem os quais a Internet seria muito menos útil. Se as visões gerais de IA do Google privarem esses sites de tráfego, o que acontecerá com eles? E se grandes pedaços da web desaparecessem completamente, o que restaria para a IA resumir?

O Google antecipou claramente esses receios e os seus executivos tinham respostas preparadas.

Em um briefing esta semana antes da conferência de desenvolvedores do Google, eles disseram que os testes da empresa descobriram que os usuários que receberam visões gerais de IA tendiam a realizar mais pesquisas e visitaram um conjunto mais diversificado de sites. Eles também disseram que os links que apareceram nas visões gerais de IA obtiveram mais cliques do que os links exibidos nas páginas de resultados de pesquisa tradicionais.

Liz Reid, vice-presidente de buscas do Google, disse em um postagem no blog na terça-feira que a empresa “continuaria a se concentrar no envio de tráfego valioso para editores e criadores”.

Mas analise essas respostas com cuidado e você verá que o Google não está dizendo que o tráfego geral de pesquisa dos editores não diminuirá. Isso ocorre porque o Google não pode realmente prever o que acontecerá quando começar a mostrar visões gerais geradas por IA em bilhões de resultados de pesquisa por dia e como o comportamento dos usuários poderá mudar como resultado.

No início deste ano, escrevi sobre o Perplexity, um “mecanismo de resposta” alimentado por IA que mostra aos usuários um resumo conciso de um tópico que estão pesquisando, em vez de entregar-lhes uma lista de sites para visitar. A experiência, eu acreditava, era claramente melhor do que um mecanismo de busca tradicional para alguns tipos de pesquisas e geralmente me fornecia informações mais úteis com mais rapidez.

Mas eu também estava nervoso, porque durante meus próprios testes do Perplexity, basicamente parei de clicar em qualquer link. Em um mundo onde a IA pode navegar na Internet por mim e parafrasear o que vê, descobri que simplesmente não precisava deles. E eu me preocupava com o que aconteceria se os usuários do Perplexity fossem todos como eu e adquirissem o hábito de confiar em resumos gerados por IA em vez de fontes originais.

Tenho as mesmas preocupações sobre as novas visões gerais de IA do Google, mas numa escala muito diferente.

A perplexidade é pequena – apenas 10 milhões de usuários mensais, em fevereiro. O Google, por outro lado, tem bilhões de usuários e representa mais de 90% do mercado global de buscas. Se fizer uma mudança em seu mecanismo de busca que reduza o tráfego de saída em apenas alguns pontos percentuais, todos os editores sentirão isso.

Não está claro quão grandes serão os efeitos das visões gerais de IA do Google. Uma empresa de análise, a Gartner, previsto que o tráfego dos motores de busca para a Web poderá cair 25% até 2026. E muitos editores estão a preparar-se para quedas de dois dígitos no tráfego este ano.

Talvez esses medos sejam exagerados e os editores não se preocupem com nada. Mas depois do anúncio de terça-feira, o Google deixou claro que está prestes a descobrir de qualquer maneira.

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